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英特尔投资

英特尔投资第三章 — 失败案例

投资经常起伏很大。如没有“平常心”,肯定很快苍老!

 

投资失败是见惯不怪的了。有失败才显得成功的可贵!在过去经验中,Intel Capital也有过许多夭折的案例。以至2004年时,英特尔投资部总裁约翰•迈勒(John Miner)组建了多个小组,来评估投资失败的原因。顺便提一下,迈勒拥有“部门杀手”(Dept Killer)的称谓,因为无论他走到哪,似乎那里的业务都会终止。首先是通讯产品部(CPG),后来是Intel Online ServicesIOS)。所以当公司宣布他接任Les Vadasz到投资部当一把手的时候,投资部每一位员工都忧心不已!是否他来的任务是把Intel Capital关掉?那时正是创投的谷底喔……

 

Anyway,有问题马上组织“问题解决团队”也是“工程师文化”的经典步骤——也许您还记得那著名的“解决问题黄金七步”? ——总结数据、寻找根本原因、找出解决方案等等。这些评估小组研究话题包括:最优秀的创投有何特征?如何选择项目?如何挑选VC一起合伙投资?为什么A轮的交易失败率特别高?迈勒的直属员工每人负责其中一个题目。我呢,被分派去研究A轮的交易失败率特别高的题目。这个研究是基于几百项投资的数据,由投资经理们对每一笔交易做出的反馈,分辨出首要和次要的失败原因,进行分析。

 

大量的数据被发掘、拷打、盘问后,揭露了两个重要元素:第一是金融市场宏观环境。不好意思,无论你的公司有多成功,市场上气氛不好,你不能够去募集足够资金,或者公开上市的大门被关闭,你的好运就到此为止;第二个原因就是差劲的管理。团队不能共患难,创业者质量不够水平。[不知道这些是不是投资经理为了掩饰他们自己评估、或者决策失误的借口?

 

本人在英特尔的第一次投资也是以失败告终。我暂且把这个投资项目称之为“林肯”吧。那时是2000年。当时,我没有选择在中国和台湾这些更为熟悉的环境中进行投资,而选择了在韩国贡献我的“第一次”。可能已埋下了失败的种子。“林肯”的主要业务是高性能计算和高可靠性的系统集成。其中一个应用就是去大量发放电子邮件,数量之大可达到每天发上千万封。这样的能力需要有八路(8-CPU)至强处理器的服务器来完成!大家可能会纳闷,谁会需要那样强大的发电邮的能力呢?

 

对这个项目评估时有很多的正面的元素:首先,英特尔韩国分公司对这一系统非常看好,并把它定位为利用英特尔最顶尖的技术所能做出的最好的设计。当时,四路(4-CPU)服务器并不普及,很难找到相应的商业应用(大部分的应用程序仍然局限在科学计算方面),那八路的服务器就更不用说了。因此,对英特尔服务器的业务部门来说,让“林肯”选用英特尔架构而非其它竞争者,这是一个大成功。其次,“林肯”的CEO是韩国重要人物之子,年轻而强势,整个看起来与那些成功的“新时代CEO”形象十分相像。再加上公司的顾问是前政府部长,股东是某家华尔街的一流投行

 

当时韩国经历了1998年的金融风暴,全国正处于一片复兴和促进中小型企业的氛围当中。IPO市场热火朝天,几乎每天都有公司上市。从技术层面来说,公司一项产品在1999年获得重要奖项。从财务方面来说,公司在1999年下半年收入500万美元,达到了收支平衡。“林肯”原本预测在2000年收入3,800万美元;在20006月我们决定投资时,因业绩已超过他们第一季度定的目标而往上修订,预期年收入达到6,700万美元,计划2001年中期上市。

 

现在回想起来,那次投资我们做的审查仓促,并且价格昂贵。但是当你比较其他以将近两倍的代价完成相似的交易时,总有理由说服自己——我们的投资也不是那么昂贵啊。当时我非常地骄傲,整天沉醉在自己的第一个IPO美梦当中……在那个时候我并没有察觉到自己离悬崖边缘已经不远了。

 

这笔投资之后发生的是:2000年底,“林肯”收入是4,000万美元, 比修订后目标要低,而且陷入亏损(最初预期赢利300万美元)。随着互联网泡沫的破灭,许多客户人间蒸发。有些面临财务问题,收入变成空头支票。那些幸存下来的也没支付能力,销售量一泻千里,库存日渐堆积。到了2001年底,销售额降到1,500万美元的水平,剩余现金不足500万美元,而且以每年400万美元的速度流失。最后,随着某家华尔街的一流投行2003已亏损离场,在同年8月,我们以5分钱对1元的价格,低价卖掉了这个公司。

 

这样的故事我相信绝不只发生在我身上。数以千计的创业公司就这样消失不见了,并蒸发了数十亿美元的风险投资。尽管有最好的故事——良好的合伙投资者,热火朝天的IPO市场和优良的技术,但是公司缺乏一个强大管理团队,以足够经验去带领公司走过艰难的时期,适当的时候减少开支,或者转型来维持生存……IPO市场的衰退和风险投资的消失让这个行业缺乏需要的资金来维持,这样的情况导致了一个不可避免的结果。

 

但重要的是我们要从失败中汲取教训,积极向前。我并没有停止投资,但这个失败的案例经常提醒我现实是残酷的,并鞭策我在未来做得更好。

 

 

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